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El Periódico de Catalunya

"La investigación con materiales resistentes va desde una guitarra hasta un huevo de dinosaurio"

El grupo de investigación LITEM de la UPC es un socio tecnológico de referencia para el desarrollo de aplicaciones estructurales

¿Hasta qué punto puede ser resistente una estructura fabricada con materiales avanzados? ¿Qué futura aplicación estructural puede tener un nuevo material creado a partir del reciclado de residuos? A estas y muchas otras preguntas da respuesta con su trabajo el Laboratorio para la Innovación Tecnológica de Estructuras y Materiales (LITEM). Un Centro Específico de Investigación de la UPC desde 2008 y que nació como Grupo de Investigación a finales de 2004 por la iniciativa de un grupo de doctores ingenieros expertos en el ámbito de la mecánica del medio continuo, que dirige el Dr. Lluís Gil.
El LITEM, en el que trabajan 15 profesionales y está ubicado en el Campus de Terrassa (ETSEIAT), es un laboratorio universitario de investigación en materiales y estructuras que forma parte de la UPC y tiene una clarísima vocación de servicio a las empresas. Ello le ha llevado a colaborar habitualmente con empresas de sectores tan diversos como la construcción, la aeronáutica, la automoción o el industrial que encuentran en sus tecnologías y métodos un socio ideal para probar sus materiales y estructuras.  
 Tal como señala su director, “somos un equipo de ingenieros e investigadores altamente especializados en el asesoramiento en tecnología, I+D+i y gestión de la innovación; con resultados en la frontera de la tecnología de materiales y estructuras. Estamos especializados en la realización de ensayos singulares y, para ello, combinamos diferentes tecnologías de ensayo con simulaciones computacionales que nos permiten dar respuesta a las necesidades de nuestros clientes.” 
Tecnologías para la I+D+i  
En el LITEM disponen de equipos que permiten la ejecución de ensayos destructivos, ensayos no destructivos y el análisis computacional. Los ensayos destructivos consisten en llevar a rotura los materiales y las estructuras para determinar la razón de su comportamiento y poder mejorar su diseño frente a fatiga, deformaciones excesivas, fractura, etc. Por otro lado, los ensayos no destructivos permiten determinar las propiedades mecánicas en funcionamiento, sin llegar a la rotura. Para ambas tecnologías, LITEM dispone de un “laboratorio con una serie de equipos muy competitivos, con las últimas tecnologías que permiten la realización de los diferentes ensayos sobre materiales a nivel macroscópico”, comenta Gil.  Finalmente, el análisis computacional permite la realización de ensayos virtuales y se convierte en una herramienta fundamental de apoyo y validación.
 A la pregunta de cuáles son los tipos de materiales que se analizan en el laboratorio, el Director de LITEM apunta que “de todo tipo, siempre que su estudio sea determinar las finalidades resistentes: compuestos, aluminios, hormigones, resinas, plásticos, morteros, textiles, aceros, etc. En especial, los nuevos materiales cada vez más ligeros, más resistentes, más reciclables y fabricados con menor gasto energético.” Lo mismo sucede con las estructuras, LITEM trabaja en la “creación de nuevas combinaciones de materiales compuestos y hormigones, la detección de daño distribuido en estructuras, el refuerzo de textiles y resinas, siempre buscando estar en la frontera del conocimiento”. 

Orientación empresarial  

Desde sus inicios el LITEM ha tenido una vocación de colaboración con el tejido industrial en la búsqueda de nuevos servicios, productos y soluciones tecnológicas de valor añadido. El método de colaboración con las empresas puede ser de tres formas, tal y como apunta Lluís Gil “puede ser un servicio puntual, donde ensayamos un material o una estructura y simplemente enviamos un informe. En otro nivel de implicación podemos trabajar con convenios de investigación donde aportamos mayor valor y que acostumbran a ser de un año. Finalmente, nos encanta participar en consorcios de mayor tamaño, con proyectos de investigación que tengan una duración de dos o tres años; porque ahí podemos sacar todo nuestro potencial”.
 El LITEM es un centro innovador dentro del sistema universitario ya que ha implementado una metodología ágil de gestión, como las que se emplean en los desarrollos de software, pero aplicada a los proyectos de investigación. Por ello, en el 2008, LITEM consiguió la certificación de Calidad ISO 9001 como reflejo de su compromiso en la mejora continua y la orientación hacia la satisfacción del cliente.

Desmontando falsos mitos  

De este modo LITEM se convierte en el laboratorio de cabecera de aquellas empresas que constantemente se plantean nuevos retos y para ello el laboratorio responde con sus compromisos “somos más flexibles que muchos laboratorios privados, ya que nuestro core business no se basa en la producción de ensayos en cadena; por el contrario, nos adaptamos completamente a la dinámica del proyecto. Además, uno de nuestros puntos fuertes es la correcta gestión de la incertidumbre que conlleva cualquier proyecto de investigación” apunta Gil. Sin olvidar otras ventajas que aparecen en la colaboración entre la universidad y la empresa como son: la posibilidad de deducciones fiscales por actividades de investigación y la financiación de apoyo por parte de organismos gubernamentales que ayudan a reducir los riesgos en los proyectos de I+D+i. 
 Desmonta esto el mito de la poca eficiencia de los institutos de investigación universitarios españoles “en los últimos años la investigación universitaria tiene unos índices de calidad comparables a los de los países europeos líderes en investigación. Por ello, es sencillo para nosotros colaborar en consorcios europeos y trabajar con empresas en un ámbito internacional”, sentencia Lluís Gil, Director del LITEM.

Casa Batlló, Tibidabo, biomedicina o AVE
Comsa-Emte, Endesa, Atisae, Pigra, Ferrovial, FCC, ASCAMM, Basf, VSL, Airbus, Paver, BuildAir, Breinco, Sorea, Flexbrick, NTE-Sener, Iaso, Railtech, APPLUS, la UIC o el Institut Català de Paleontologia… son algunas de las empresas que han colaborado con LITEM desde su creación en 2004. Los proyectos han sido diversos: Análisis de colapsos de torres eléctricas y sistemas de diagnosis de daño; caracterización del comportamiento mecánico de estructuras de hormigón reforzadas con materiales compuestos de matriz cementítica y fibras de altas prestaciones; realización de ensayos y diseño de componentes ferroviarios para proveedores del AVE; el estudio del colapso del Péndulo del Tibidabo; simulación del comportamiento del material de stents para aneurismas de aorta; estudio de microtornillos para odontología; y valoración de daños en Casa Batlló.

LITEM (UPC)

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www.litem.upc.edu

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